"Ardi", el antepasado más antiguo del ser humano

"Ardi", el antepasado más antiguo del ser humano Ilustración de Raúl Martín, publicada en Atapuerca, página web de Juan Luis Arsuaga y el Equipo de Investigación Centro UCM-ISCIII

La revista Science publicaba el 1 de octubre de 2009 una edición especial sobre Ardipithecus ramidus, una especie de homínido que vivió hace 4,4 millones de años en la región que es hoy Etiopía. Aquella investigación, realizada por un equipo internacional de científicos, recogía 11 estudios y otros resúmenes sobre el ancestro común de humanos y chimpancés más antiguo que se conoce que vivió un millón de años antes que la Australopithecus afarensis, Lucy.

‘Ardi’ no es el último ancestro común de humanos y chimpancés, pues los científicos creen que es un homínido que vivió hace más de seis millones de años, pero sí comparte muchas características con éste. Los análisis del cráneo, los dientes, la pelvis, las manos, los pies, y otros huesos, demuestran que ‘Ardi’ tuvo una serie de rasgos primitivos, compartidos con sus predecesores: los primates del Mioceno (hace más de 5,3 millones de años).

Los investigadores de aquel primer estudio, entre los que destacan como autores principales Tim White, de la Universidad de California en Berkeley, Berhane Asfaw, del Servicio de Investigación del Valle del Rift de Addis Abeba (Etiopía), y Giday Wolde Gabriel, del Laboratorio Nacional de Los Álamos (EEUU), explicaron también que Ardipithecus ramidus compartió rasgos derivados de homínidos más modernos, aunque la mayoría de sus rasgos no aparecen en los monos africanos actuales.

Hasta ahora los investigadores pensaban que los chimpancés, gorilas y otros monos africanos modernos mantuvieron muchos de los rasgos del último ancestro común que comparten con los humanos, y que el ancestro era más parecido a los chimpancés que a los humanos.

Sin embargo, según los estudios realizados, como los monos africanos han evolucionado ampliamente desde que los humanos compartieron este último ancestro común, los chimpancés y gorilas actuales se convierten en pobres modelos para el último ancestro común y para comprender la evolución de los humanos desde ese momento.

En palabras de White, "Darwin fue muy sabio a este respecto. Dijo que tenemos que ser muy cuidadosos. La única forma de saber realmente a quién se parece este último antepasado común es ir y encontrarlo. Bien, pues de hace 4,4 millones de años encontramos algo bastante cercano. Y, tal y como Darwin entendió, la evolución de los linajes de los simios y el linaje humano ha avanzado independientemente desde la época en que esas líneas se separaron, desde el último antepasado común que compartimos".

Conociendo a ‘Ardi’ hueso a hueso

Tim White y los co-autores introdujeron 110 muestras de Ardipithecus que datan de hace 4,4 millones de años y que se hallaron al noroeste de Etiopía. El individuo de ‘Ardi’ encontrado era una hembra que pesaba cerca de 50 kilogramos, medía 1,20 metros, y tenía un cráneo más pequeño que el del Australopithecus y similar al de los bonobos y las hembras de chimpancé.

‘Ardi’ parece haber vivido en un medio forestal donde trepaba con sus cuatro extremidades a las ramas de los árboles, como lo hicieron algunos primates del Mioceno, y andaba derecho, sobre dos piernas, cuando estaba en el suelo.

Como no parece haber andado con la ayuda de sus puños, o haberse colgado mucho tiempo en las ramas de los árboles como lo hacen los chimpancés, los científicos explican que homínidos y monos africanos siguieron caminos evolutivos diferentes y que “no se puede seguir considerando a los chimpancés como los representantes de nuestro último ancestro común”.

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